По утверждению ученых, мамонты не относятся к долгожителям. Средний возраст этих животных составляет примерно 50-60 лет. Многие особи даже не доживали до этого возраста. Возникает вопрос: когда вымерли мамонты? Официальная версия: появившись приблизительно 4,8 миллиона лет назад, когда климат на Земле был еще теплым, а людей не было и в помине, мамонты сумели приспособиться к продолжительным оледенениям и дожили до того времени, когда люди изобрели орудия охоты и начали мамонтами питаться.

Во время последнего ледникового периода мамонты были распространены в Европе, Азии и Северной Америке. Считалось, что вымерли мамонты приблизительно 10-12 тысяч лет назад, причем они исчезли почти одновременно со всех трех континентов. Вымирание этого вида животных ученые связывают с наступлением современного межледникового периода, голоцена, который обеспечил расцвет человеческой цивилизации, а для мамонтов оказался губительным, так как они были привязаны к определенному экологическому биому — тундростепи. В тундростепи, в отличие от современной тундры, росли не мхи, а холоднолюбивые злаки. С потеплением климата тундростепь сменили леса, исчезла уникальная кормовая база, а с ней ушли и мамонты. Так считалось ранее.

МАМОНТЫ БЫЛИ КАРЛИКАМИ

Однако некоторые российские ученые установили, что было на Земле одно место, где мамонты сумели пережить этот климатический рубеж. Это остров Врангеля, принадлежащий России и находящийся между Восточно-Сибирским и Чукотским морями. До начала таяния ледников животные могли беспрепятственно мигрировать по всей суше, но таяние ледника 12 тысяч лет назад привело к повышению уровня Мирового океана, затоплению части шельфа, и животные оказались заперты на острове Врангеля. Согласно датировкам абсолютного возраста, установленным учеными, мамонты просуществовали там приблизительно до середины второго тысячелетия до нашей эры, т.е. до времени, когда в Египте уже процветала развитая цивилизация с ее фараонами и рабами, пирамидами и бронзовым оружием.

Интересно, что мамонты с острова Врангеля были карликами — это определяется по останкам. Их зубы примерно на 20-25 % мельче зубов обычных представителей вида, то есть, по всей видимости, полноценно развиваться они все-таки не могли. По аналогии с другими карликовыми формами, как предполагают ученые, сами эти животные были мельче обычных мамонтов даже более чем на четверть. Почему же мамонты, хотя и в явно угнетенном виде, выжили на острове Врангеля? Возможно, что в раннем голоцене на острове в отличие от других территорий сохранились реликты тундростепи, с присущим ей большим разнообразием трав. Во всяком случае сегодня остров Врангеля отличается разнообразием растительности куда большим, чем другие арктические острова.

Для того чтобы наглядно представить, сколь коротка история человечества, используют следующий прием: геологическую историю планеты представляют в масштабе одних суток, т.е. 4,6 млрд лет — это 24 часа. Тогда скелетная фауна появилась на планете около 21.00, в 23.40 вымерли динозавры, а мамонты, получается, вымерли всего лишь за мгновение до настоящего момента.

СЛОВО О ЛЯХОВСКОЙ МНОГОДЕТНОЙ МАМОНТИХИ

Оказывается, с помощью детального анализа можно восстановить не только облик древнего животного, но его биографию. В этом убедились якутские ученые из якутского музея мамонта. Всемирно известную историю ляховской мамонтихи мы уже обсуждали. Напомним, в 2012 году в Якутии, на острове Малый Ляховский местные жители нашли тело мамонтихи, законсервированное во льдах. Узнав о находке, весной следующего года на остров прибыли члены научной экспедиции под руководством заведующего Музеем мамонта им. П.А. Лазарева НИИПЭС Северо-Восточного федерального университета, кандидата биологических наук Семена Григорьева.

По мнению ученых, у самки было девять детенышей и она прожила долгую жизнь. Причем удалось выяснить интересный факт: один детеныш после рождения умер.  Сама мамонтиха погибла в довольно солидном для мамонтов возрасте – в 67 лет. Именно в Якутии нашли тушу мамонта-долгожителя! Причем животное умерло не от старости и болезней. Причиной ее смерти послужил досадный факт, она угодила в расщелину, повредила кости и не смогла самостоятельно выкарабкаться.

Восстановить биографию мамонтихи ученым удалось в результате очень длительных и тщательных исследований. О том, что она жила 28 800 лет назад, выяснили с помощью AMS-радиоуглеродного анализа. В атмосфере образуется радиоактивный изотоп углерод-14. Как описывают сами якутские ученые, в составе углекислого газа он попадает в растения, а уже из них — в тела животных. После их смерти накопленный в организме углерод-14 распадается. Так называемый период полураспада составляет 5730 лет. Для вычисления возраста достаточно узнать количество оставшегося радиоуглерода.

О том, сколько детенышей было у мамонтихи и когда она умерла, выяснили по бивням. Они накапливают информацию подобно стволам деревьев. Осмотр слоев бивня показал, что в организме животного уровень кальция периодически снижался, примерно раз в пять лет, а затем снова увеличивался. Резкое повышение кальция говорит о внезапном исчезновении детеныша.

При обнаружении животного, когда ученые стали его доставать, они увидели, что в нижней части туши сочится кровь. Сначала палеонтологи не поверили, что это именно кровь, сохранившаяся по прошествии десятков тысяч лет. Ведь никто никогда не видел жидкую кровь мамонта. Но, проведя анализ жидкости и обнаружив там гемоглобин и лейкоциты, поняли, что столкнулись с уникальным явлением. Палеонтологи пришли к выводу, что  кровь мамонта обладает выдающимися на языке науки  криопротекторными свойствами. Криопротекторы — это вещества, защищающие клетки от повреждений, вызванных замораживанием. Они незаменимы при хирургических операциях, хранении человеческих органов.

Пока американские генетики пытаются синтезировать искусственную молекулу ДНК мамонта и получить генно-модифицированный организм, якутские ученые совместно с корейскими коллегами надеются найти среди миллиардов мертвых клеток сохранившуюся в мерзлоте живую. Они рассчитывают поместить образец в питательную среду, побудить его размножаться, а затем поместить ядро клетки мамонта в яйцеклетку слона, у которой предварительно удалят собственное ядро. Полученный эмбрион в теории нужно подсадить в матку слонихи. Если это удастся, родившийся детеныш своим появлением на свет ознаменует первый шаг в возрождении вымерших видов животных.

В Якутске открыт Международный центр «Молекулярная палеонтология»: теперь там, на базе Института прикладной экологии Севера Северо-Восточного федерального университета, изучают клетки и ДНК мамонта и других ископаемых животных. В скором времени мы узнаем новые интересные подробности о мамонтах.